Les critiques ont critiqué le tsar de l’antisémitisme de Harvard pour son nouveau livre. Il dit qu’il a été mal compris

Derek Penslar ne s’attendait pas au livre qu’il a publié en juin dernier, Sionisme : un état émotionnelà diffuser sur les réseaux sociaux.

Il s’agit d’une étude académique des émotions qui ont façonné la pensée et la pratique sionistes depuis la création du mouvement. Mais Penslar, professeur d’histoire à Harvard, a vu son travail et ses déclarations publiques faire l’objet d’un nouvel examen lorsqu’il a pris la direction du département de recherche de l’université. groupe de travail sur l’antisémitisme après que la présidente de l’université, Claudine Gay, ait été obligé de démissionner en partie à cause de sa réponse au militantisme sur le campus après le 7 octobre.

Les critiques ont critiqué Penslar pour avoir signé une lettre ouverte qui décrivait le gouvernement israélien comme « un régime d’apartheid ». Larry Summers, ancien président de Harvard, a demandé à Penslar de démissionner du groupe de travail.et la représentante Elise Stefanik a déclaré dans un communiqué qu’il est « connu pour ses opinions antisémites méprisables ». Bill Ackman, un ancien milliardaire de Harvard qui a mené la campagne pour l’éviction de Gay, a posté sur X qu’en nommant Penslar, Harvard « continue sur le chemin des ténèbres ».

Autres extraits débattus de la section du livre sur la colère dans la pensée sioniste, en particulier l’affirmation de Penslar selon laquelle «des veines de haine parcourent la civilisation juive. (Cette citation vient d’un passage dans lequel Penslar discute de la haine des Israélites bibliques envers leurs ennemis et des fantasmes de vengeance des Juifs persécutés dans l’Europe médiévale.) Citant cet argument, Jonathan Greenblatt, PDG de la Ligue anti-diffamation appelé au rendez-vous de Penslar « absolument inexcusable ».

Pendant ce temps, des centaines d’universitaires signé une lettre soutenir Penslar, et Sionisme : un état émotionnel a été nommé un finaliste pour un National Jewish Book Award. Joint par téléphone, Penslar a décrit les dernières semaines comme difficiles et mystifiantes.

« J’ai l’impression qu’il y a deux Derek Penslar dans le monde », a-t-il déclaré. « Il y a Derek Penslar qui enseigne à Harvard, qui a consacré sa vie professionnelle et personnelle à Israël, qui se soucie profondément de ses étudiants juifs et qui est très préoccupé par l’antisémitisme. Et puis il y a un avatar malveillant que les gens accusent de méfaits odieux.

Cette conversation a été modifiée pour des raisons de longueur et de clarté.

Comment êtes-vous devenu intéressé à étudier le sionisme à travers une lentille émotionnelle ?

Les mouvements nationaux sont imprégnés d’émotions : sentiments de privation et d’espoir d’indépendance et de liberté ; le sentiment de joie en atteignant l’indépendance; craindre que son ennemi fasse du mal ; et puis l’amour du collectif, l’amour de la nation. Au moins dans leurs formes originales, le nationalisme et le patriotisme concernaient diverses formes d’amour.

Une grande partie du travail sur le sionisme et l’État d’Israël concerne les dirigeants politiques et militaires. De nombreux cours sur Israël sont enseignés en termes de guerres, sans penser aux émotions sous-jacentes d’amour, de peur et de solidarité collective, qui ont permis à Israël non seulement de mener matériellement ces guerres, mais aussi de survivre psychologiquement en tant que communauté.

Le livre parle également des sionistes de la diaspora et de leurs propres attachements à l’État d’Israël, du fait qu’ils ont collecté des fonds pour Israël et ont soutenu Israël diplomatiquement. Ils le font en raison d’un sentiment de lien émotionnel très puissant qui les lie à Israël. Nous n’étudions pas cette connexion.

J’ai été particulièrement intéressé par votre discussion sur le roman de Léon Uris de 1958 Exodequi, selon vous, reflétait et produisait à la fois un profond attachement émotionnel à Israël parmi les Juifs américains.

Le roman fut un best-seller en Amérique pendant 18 mois et fut lu par un grand nombre de personnes non juives. Mais cela a clairement eu un effet particulièrement puissant sur les lecteurs juifs. Cela faisait appel à leur sentiment de solidarité avec Israël, à leur sentiment de lien profond avec les survivants de l’Holocauste et à la renaissance de la vie juive en Israël. Mais il y a aussi une valeur musclée, romantique et même érotique dans le roman. Cela est rendu encore plus clair dans le film, avec Paul Newman dans le rôle d’Ari Ben Canaan, qui incarne un idéal masculin mais sensible de l’homme juif israélien.

Une grande partie des idéaux d’Israël que les Juifs américains trouvaient si attrayants Exode étaient déjà présents dans les années 1950. Et on voit dans les années 1960, et particulièrement après la guerre de 1967, comment ce sentiment d’adoration est devenu encore plus fort. Je ne peux pas dire catégoriquement que le roman Exode a augmenté le lien émotionnel avec Israël de X%, mais il incarnait clairement ce lien.

Une observation qui m’a surpris est que certaines des réponses affectives que je considère comme essentielles au sionisme – comme l’adoration que vous venez de mentionner – sont en réalité relativement nouvelles.

Le sionisme américain était relativement faible jusque dans les années 1940. De nombreux Juifs essayaient activement de s’américaniser, beaucoup d’entre eux étaient orthodoxes et il existait également un mouvement bundiste très fort. Lorsque le sionisme a commencé à s’implanter pendant la Seconde Guerre mondiale, avec des centaines de milliers de Juifs américains rejoignant les organisations sionistes, ils le faisaient par sentiment de solidarité et de compassion envers les Juifs européens souffrant de l’Holocauste. Ils ne le faisaient pas nécessairement par amour de la terre d’Israël.

De 1946 à 1948, la plupart des efforts de collecte de fonds de l’Appel juif uni mettaient l’accent sur Israël comme foyer pour les survivants de l’Holocauste. Alors que les années 1950 avançaient et qu’Israël s’établissait, le tournant émotionnel vers l’adulation commença, avec un bond en avant en 1958 avec Exode et atteignant un sommet après 1967.

Ce livre propose une nouvelle taxonomie des différents types de sionisme et examine les émotions qui les sous-tendent. Pourquoi pensez-vous qu’il est important que les gens d’aujourd’hui soient capables de faire la distinction entre le sionisme de solidarité avec les survivants de l’Holocauste, le sionisme de l’amour pour le juif à la manière d’Ari Ben Canaan et le sionisme du sentiment inspiré par la vision de lettres hébraïques sur une canette de Coca. ?

Il est très important que les Juifs du monde entier comprennent qu’il existe de nombreuses façons d’être connectés à Israël. L’adoration d’Israël qui était très courante dans ma jeunesse, et que j’ai vécue assez fortement en tant que jeune homme, n’est pas la seule. Il existe des liens avec Israël basés sur la solidarité, il existe des liens avec Israël basés sur la peur pour la survie de l’État. Il existe des liens avec Israël basés sur la crainte que l’État ait pris la mauvaise direction.

L’inquiétude est l’un des grands signes de l’amour. Quelque chose dont je n’ai pas parlé dans le livre, car il est revenu juste au moment où je l’ai terminé, c’est la crise qui a suivi les élections de 2022 et les tentatives du gouvernement de limiter le pouvoir du pouvoir judiciaire. De nombreux Juifs américains très liés à Israël ont commencé à exprimer leur appréhension, leur inquiétude et leur peur pour Israël. Un mot qui est entré dans le vocabulaire, que je n’avais jamais vu auparavant, est « angoisse ». L’angoisse est un sentiment de quasi-désespoir face à quelque chose qui vous tient profondément à cœur. Et c’est un signe de lien avec Israël. Aujourd’hui, à la suite du 7 octobre, on assiste à une nouvelle vague de réactions émotionnelles.

Une autre chose que je souligne dans le livre est que les jeunes Juifs américains sont moins susceptibles d’être passionnément liés à Israël que leurs parents. Ils ne sont pas nécessairement antisionistes, mais il y a un refroidissement émotionnel. De nombreux Juifs américains dans la vingtaine connaissent Israël, mais cela n’est tout simplement pas au cœur de leur identité juive comme cela l’était pour une génération plus âgée. C’est donc un lien émotionnel différent.

Une tension que je vois parmi les gens de gauche concerne ceux qui désavouent les actions actuelles d’Israël mais voient également le sionisme comme un attachement culturel positif au pays et au peuple juif dans son ensemble ; et ceux qui disent que la seule analyse significative du sionisme concerne ses implications matérielles pour les Palestiniens d’aujourd’hui. Votre bourse peut-elle ajouter quelque chose à ce débat ?

Je ne vois pas vraiment cela comme une contradiction. Les organisations officielles de la communauté juive américaine soulignent depuis longtemps que certaines critiques d’Israël sont admissibles si elles viennent de l’amour. La question est : quel genre de critique ?

Un juif américain peut-il critiquer l’occupation de la Cisjordanie, et qu’est-ce que cela signifie si cette critique est formulée par amour ? Des organisations comme J Street, et d’autres à gauche de J Street, combinent souvent un lien émotionnel positif avec Israël avec une appréciation de la nature intenable de l’occupation. On peut proclamer un fort attachement à Israël et avoir une compréhension lucide du caractère profondément problématique de certains aspects de l’État israélien.

Exiger que la critique d’Israël vienne d’un lieu d’amour suggère-t-il la conviction que seuls les Juifs peuvent légitimement critiquer Israël ?

Cela pourrait être une manière de limiter les critiques aux Juifs. Cela pourrait également être un moyen de limiter les critiques des Juifs – car qui sera l’arbitre pour savoir si les critiques des Juifs sont suffisamment aimantes ?

Dans le livre, j’ai mentionné l’éphémère organisation pacifiste Breira, dans les années 1970. Ses membres étaient de jeunes Juifs américains, dont beaucoup étaient des étudiants d’universités d’élite, qui avaient vécu en Israël ; beaucoup d’entre eux parlaient l’hébreu, connaissaient bien le pays et proclamaient leur amour pour Israël. La réponse juive de l’establishment a été : Non, ce n’est pas le cas. Vous parlez d’un État palestinien, vous ne pouvez donc pas aimer Israël.

L’idée selon laquelle le sionisme est enraciné dans des émotions, comme la peur, la fierté ou le désir d’appartenance, peut être menaçante pour ceux qui y voient une idéologie politique rationnelle. Vous attendiez-vous à ce que ce livre soit provocateur ?

J’ai rencontré des réticences quant au fait que l’histoire du sionisme doit être comprise uniquement dans le domaine de la pensée et des idées ; et que si vous passez au niveau de l’émotion, vous dépréciez d’une manière ou d’une autre un projet national exalté. Je pense que cela est faux. Tous les mouvements politiques comportent une composante émotionnelle très forte. Adapter cette méthodologie au cas du sionisme, c’est accepter que le mouvement sioniste est un mouvement politique et que l’État d’Israël est un État.

Je ne pensais pas que le livre serait provocateur dans le sens où je ne suis pas par nature un polémiste. La perspective émotionnelle reflète notre intérêt croissant, au XXIe siècle, pour le lien indissociable entre le corps et l’esprit – la pleine conscience, par exemple.

Les gens ont invoqué le traitement de la colère ou de la haine dans la pensée sioniste dans le livre comme une preuve que vous n’êtes pas apte à diriger le groupe de travail sur l’antisémitisme de Harvard. Cela vous a-t-il surpris ?

Je suis blessé, pour être honnête, et j’ai l’impression que ces gens ont mal compris. L’idée fondamentale de mon approche de l’histoire juive est que les Juifs sont des êtres humains comme les autres. Lorsque les Juifs agissent en tant que collectifs, leur comportement n’est pas totalement différent de celui des autres êtres humains.

Les êtres humains sont capables de haine. Écrire que dans certaines circonstances, un mouvement national juif peut nourrir la haine, c’est reconnaître que les Juifs sont des personnes normales. Je ne vois pas cela comme une insulte ; Je le vois comme un acte de compassion envers les êtres humains qui ont une grande variété de réactions émotionnelles face à des situations qu’ils trouvent dangereuses ou menaçantes.

Que diriez-vous à ceux qui s’opposent à votre direction du groupe de travail ?

Je dirai seulement que j’aborde l’étude d’Israël de la manière dont j’attendrais de mes collègues du monde entier qu’ils étudient le pays de leur choix. Je ne suis pas très heureux aux États-Unis en ce moment, mais je suis très heureux d’être né ici et d’y vivre. Je ne vois pas pourquoi il devrait y avoir une contradiction entre critiquer la politique d’un pays particulier et avoir un profond amour pour ce pays.

La vraie question est : est-ce que je me soucie des Juifs ? Est-ce que je me soucie des étudiants juifs ? J’adore enseigner et je me soucie très profondément de mes étudiants, qu’ils soient juifs ou non. L’antisémitisme est un problème partout aux États-Unis, et nous devons enquêter sur ce problème et faire tout notre possible pour y remédier.

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