Le rôle de ma famille dans l’effondrement d’une banque pour immigrants juifs en 1917

Lors de mes premières années à New York, dans les années 1990, je déambulais dans le Lower East Side, devant les bodegas, les restaurants dominicains, les enseignes décolorées sur les côtés des immeubles rappelant le passé juif. Je n’avais aucune idée que j’avais un lien familial avec le paysage. Ayant grandi en célébrant Noël en Virginie, j’avais à peine conscience d’être juive. Mais alors que j’approchais de la trentaine, j’ai découvert que mon arrière-arrière-grand-père, un rabbin, avait joué un rôle crucial dans la construction du Lower East Side juif. Malheureusement, son fils – mon arrière-grand-père – a contribué à la dévastation financière.

Lorsque j’ai déménagé à New York, ma future épouse Angela et moi rendions visite à ma grand-tante Dorle Jarmel Soria, une ancienne journaliste musicale, dans son vaste appartement du centre-ville. Dorle, convaincante malgré son âge avancé, nous a raconté des histoires sur Maria Callas, Leonard Bernstein et d’autres amis de son passé. Elle parlait souvent de sa mère bien-aimée, nommée Grand, mais rarement de son père, une figure obscure nommée Louis. Je n’ai rien appris des générations précédentes, comme si la famille s’était spontanément créée avec la naissance de Dorle en 1900.

Mais un après-midi de 1994, alors qu’elle marchait dans Canal Street, Angela tomba par hasard sur l’insigne de S. Jarmulowsky. Banque orné d’un grand bâtiment néo-classique d’une ancienne banque. Le guide AIA de New York a révélé que l’initiale S. était le nom yiddish Sender. Angela et moi nous sommes demandés si cet expéditeur Jarmulowsky pourrait être lié d’une manière ou d’une autre aux Jarmel de notre famille.

La prochaine fois que j’ai rendu visite à Dorle pour un cocktail, j’ai effrontément évoqué l’histoire de famille qu’elle et sa sœur avaient gardée des générations suivantes. Oui, m’a-t-elle révélé, l’expéditeur Jarmulowsky était son grand-père. Désireux d’en savoir plus, j’ai lu le livre classique d’Irving Howe sur la vie juive new-yorkaise, Le monde de nos pèreset le travail scientifique de l’historienne Rebecca Kobryn sur ma famille en Histoire juive américaine. Cela m’a aidé à découvrir l’histoire choquante de mon arrière-arrière-grand-père et de sa famille.

Sender est né dans une famille pauvre du shtetl de Grajewo (Grayve, en yiddish), en Pologne, en 1840, puis orphelin à cause d’une épidémie de choléra. Après avoir été adopté par un rabbin, il est devenu lui-même rabbin, puis s’est marié richement. À la fois érudit talmudique et homme d’affaires naissant, Sender a déménagé à Hambourg avec sa femme, Rebecca Markels, et a commencé à négocier des billets de bateau en classe de direction pour New York, si essentiels à la croissance du Lower East Side, qui allait devenir la plus grande communauté de Juifs. dans le monde.

L’expéditeur achetait des billets moins chers en hiver avec de faux noms de passagers, puis les revendait à des prix plus élevés en été car, heureusement pour lui, les compagnies maritimes étaient prêtes à changer les noms sur les billets. Sender et sa famille ont émigré à New York en 1873. En utilisant l’argent qu’il avait gagné en négociant des billets de bateau à Hambourg, il a construit la banque sur Canal Street pour la même population qui achetait des billets de bateau. Selon Kobryn, cela représentait près de la moitié du Lower East Side.

Un jour, lors d’une visite à la synagogue historique d’Eldridge Street, à quelques pâtés de maisons de la banque, Angela a découvert une plaque dédiée à Sender Jarmulowsky et a appris qu’il avait été l’un des nombreux Juifs éminents qui avaient contribué à sa fondation.

Mais après la mort de Sender, écrit Kobryn, ses fils Louis et Meyer ont irrémédiablement endommagé la communauté même que leur père avait contribué à construire. Ils ont utilisé l’argent des titulaires de comptes pour acheter des immeubles à Harlem, où ils étaient impliqués dans un redécoupage douteux, et lorsque les titulaires de comptes ont commencé à retirer de l’argent au début de la Première Guerre mondiale, la banque a fait défaut. Le 3 août 1914, la banque fut fermée, détruisant la vie et les moyens de subsistance des immigrants que Sender avait fait venir d’Europe.

Dorle et sa famille ont échappé à une foule en colère devant leur immeuble en grimpant par l’escalier de secours et ont finalement changé de nom et de vie. Ce sombre chapitre de l’histoire juive américaine a été presque ignoré pendant des générations, peut-être à cause de ce que l’historien Tony Michels a appelé le « triomphalisme juif », une tendance à se concentrer sur des histoires positives. Et moi non plus, je n’ai pas toujours été à l’aise pour parler des banquiers juifs corrompus de ma lignée.

Paria dans sa communauté mais libérée des attentes féminines orthodoxes traditionnelles, Dorle s’est lancée dans une série passionnante d’escapades et de réalisations. Ses cinq amours simultanées dans les années 1930 sont relatées dans mes mémoires. Maîtres amants.

Dans les années qui ont suivi l’effondrement de la banque, les Juifs du Lower East Side ont commencé à s’installer à Brooklyn, au New Jersey et à Long Island. À mesure que le quartier changeait, la banque Jarmulowsky semblait abandonnée, la synagogue d’Eldridge Street tombait en ruine et l’espagnol devenait plus courant que le yiddish dans les rues.

La communauté latino-américaine, née après le déplacement des Juifs du Lower East Side vers les banlieues dans les années 1960, a été largement déplacée par la gentrification qui a balayé le Lower New York depuis les années 1990.

Le point culminant de cette gentrification est l’hôtel et bar à cocktails chic Nine Orchard, qui occupe désormais le bâtiment de l’ancienne banque Jarmulowsky. Par curiosité, j’ai visité l’hôtel une fois et j’ai eu une sacrée surprise. L’histoire mouvementée de la banque apparaît désormais sur des pancartes et des brochures réparties dans tout le bâtiment.

Même si ma grand-tante Dorle avait caché ces détails à notre famille pendant des années, je suis heureux de constater que l’histoire de la banque, y compris l’histoire tumultueuse de l’expéditeur Jarmulowky et de ses fils, est désormais considérée comme faisant partie intégrante de l’histoire de la banque. L’histoire fascinante du Lower East Side.

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David Winner est l’auteur du livre récemment publié Maîtres amants — un mashup fiction/non-fiction sur sa grand-tante Dorle et ses amours dans les années 1930, ainsi que trois romans.

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