Jenni Asher est sur le point de devenir la première femme noire ordonnée chantre

(J. Jewish News of Northern California via JTA) — En tant qu'étudiante à la Royal Academy of Music de Londres à la fin des années 2000, Jenni Asher vivait en face de la synagogue centrale de la ville. Elle n’était pas juive à l’époque, mais elle ressentait de l’angoisse face à la direction que prenait son foyer spirituel, l’Église universelle de Dieu. Ainsi, après les services religieux, qui avaient lieu le samedi, elle a assisté aux services de Shabbat dans la grande synagogue orthodoxe.

« C’était vraiment une véritable introduction au judaïsme, en y repensant », a-t-elle déclaré dans une interview. « C’est là que j’ai commencé à apprendre l’hébreu. »

Aujourd'hui, le violoniste accompli est soliste cantorial et étudiant à l'Académie non confessionnelle pour la religion juive de Californie à Los Angeles. Lorsqu’elle obtiendra son diplôme l’année prochaine, elle deviendra la première femme noire américaine ordonnée chantre – et l’un des deux seuls chantres noirs du pays, selon l’autre, le chantre David Fair.

« Ce sera un grand moment », a déclaré Fair, qui a été ordonné au Hebrew Union College du mouvement réformé à New York en 2021 et travaille au Temple Emanuel à Grand Rapids, Michigan. « Il n’y a qu’une poignée » de membres du clergé noir dirigeant des synagogues aux États-Unis, a-t-il ajouté.

Fair a noté que les anciens artistes noirs qui avaient pris le titre de « chantre » – des personnalités telles que Willie « The Lion » Smith, Thomas LaRue et Goldye Steiner – n’étaient pas formellement ordonnés. Certains n’étaient même pas juifs selon les normes traditionnelles.

« Aussi pionniers et courageux qu'ils soient, ils n'étaient pas de véritables chantres, tout comme on ne qualifierait pas un leader d'opinion juif prolifique de 'rabbin' s'il n'obtenait pas de semicha », l'hébreu pour l'ordination, a déclaré Fair, qui a écrit son ouvrage. Thèse HUC sur les musiciens juifs noirs.

Asher et Fair se sont rencontrés lors d’un rassemblement de la Conférence américaine des chantres en 2022, et Asher l’a appelé pour lui demander conseil sur la manière de naviguer dans le monde juif en tant que personne de couleur occupant un rôle de leadership.

« Vous devrez faire preuve de compassion et vous devrez trouver des opportunités d’éducation que vos homologues blancs n’auront jamais », a-t-il déclaré. «Mais vous pouvez toujours y trouver de la joie. Je crois que cela finit par payer.

Asher, 37 ans, se dit prête à relever le défi. « Mon travail en tant que juive est de me pousser à grandir, et mon travail en tant que membre du clergé est d’inviter les autres à grandir aussi », a-t-elle déclaré.

Asher a grandi à Pasadena, en Californie, dans une famille religieusement pieuse et mélomane. Sa mère l'a emmenée à la symphonie à l'âge de 4 ans et lui a demandé de quel instrument elle voulait jouer. Elle a choisi le violon. Son père, chanteur, jouait toutes sortes de musiques chez eux.

« Mon père m'a inculqué l'amour du jazz et m'a exposé à tout un tas de musiques que je n'aurais pas entendues autrement », a-t-elle déclaré.

Jenni Asher
Jenni Asher Photo de Jeff Bandy

À 12 ans, Asher jouait tellement du violon qu’elle a développé une tendinite au poignet. Au moment où elle était à l’université, la tendinite s’était propagée le long de son bras. Les médecins lui ont dit d'arrêter de jouer. «J'aimais trop le violon pour m'arrêter et je devais trouver une réponse différente», a-t-elle déclaré.

Un ergothérapeute lui a fait découvrir la thérapie de libération myofasciale, une approche corporelle axée sur la libération de points de tension spécifiques. La thérapie l'a aidée à se rétablir et Asher a ensuite lancé sa propre pratique de thérapie de libération myofasciale.

«J'ai lancé Musician Bodywork pour aider les musiciens à comprendre leur corps et leur donner des moyens de maintenir leur carrière», a-t-elle déclaré. « Les musiciens ont besoin d’un intermédiaire entre [the] médecin et eux, quelqu'un qui comprend la peur de ne pas être réservé pour des concerts si vous portez une attelle de poignet. Elle a décrit les traitements comme « comme un massage sans huile ». (En raison de son emploi du temps chargé, elle oriente désormais les clients potentiels vers d'autres thérapeutes.)

En tant que membres de l’Église mondiale de Dieu, rebaptisée plus tard Grace Communion International, Asher et sa famille observaient le sabbat samedi, évitaient le porc et les crustacés et célébraient des versions des fêtes juives.

« J’ai été élevée dans l’idée que je comprenais la Torah », a-t-elle déclaré. « Nous apprécions les Juifs parce qu’ils parlaient l’hébreu et lisaient la Bible dans la langue originale. »

Elle a finalement réalisé à quel point elle ne savait pas et a décidé de se convertir par l'intermédiaire de l'American Jewish University, l'institution du mouvement conservateur qui gère un solide programme de conversion. Elle s'est à nouveau convertie à la tradition orthodoxe sépharade afin de pouvoir participer pleinement aux synagogues privilégiées par son mari, d'origine juive égyptienne et mexicaine.

« Nous chantons des mélodies juives égyptiennes autour de la table du dîner du vendredi soir que personne d’autre n’entend », a-t-elle déclaré. Sa famille appartient à la congrégation Kahal Joseph, une synagogue Mizrahi de Santa Monica qui suit les coutumes Baghdadi.

Sa décision de s'inscrire à l'école cantoriale est initialement venue du désir de s'engager davantage dans la liturgie. «J'avais tellement de questions musicales qui nécessitaient des réponses», a-t-elle déclaré. «Je voulais faire partie de tout ce qui se passe dans le sanctuaire et offrir mes forces.»

Son cours préféré à l'AJRCA est l'histoire de la musique juive, enseignée par le chantre Jonathan Friedmann. « Elle essaie de créer une place pour les instruments autres que la guitare dans le paysage sonore du cantorat américain, ce qui est rafraîchissant et innovant et quelque chose que j'approuve pleinement », a déclaré Friedmann. « Je pense qu’elle a la capacité de donner un nouveau souffle à la musique de la synagogue. »

En tant que musicien, Asher s'est produit avec de petits ensembles et orchestres. Elle a sorti trois albums d'arrangements et de compositions originales : « London » (2014), « Freedom » (2017) et « Yaladati » (2021).

« Yaladati », qui signifie « j'ai accouché » en hébreu, était un projet de quatre ans. « J'étais enceinte de ma fille quand j'ai commencé l'album, et je l'ai terminé quand j'étais enceinte de mon fils », a déclaré la mère de deux enfants. « C'est avec cela que j'ai maintenu ma créativité. »

L'album contient 12 titres, chacun avec un titre en hébreu, parmi lesquels « Savlanut » (« Patience »), « Isha » (« Femme ») et « Simcha » (« Joie »). En raison des restrictions liées à la pandémie, elle a chanté et joué de tous les instruments de l'album – violon, alto, violoncelle, erhu, contrebasse et piano – et l'a également produit.

Asher travaille actuellement comme soliste cantorial à Hamakom, une synagogue conservatrice de Los Angeles. Elle espère continuer à servir la communauté, en tant que directrice musicale et chantre, après son ordination.

« C'est l'endroit idéal pour explorer à la fois des mélodies traditionnelles plus anciennes », a-t-elle déclaré, « et pour expérimenter des services plus improvisés musicalement ».

Cette histoire a été initialement publiée dans J. Jewish News of Northern California et est reproduite avec autorisation.

Cet article a été initialement publié sur JTA.org.

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