Découvrez Zeev Buium, qui pourrait être la prochaine superstar juive de la LNH

(JTA) — Alors que Zeev Buium se préparait à entrer sur la glace avec l'Université de Denver, classée numéro 4, l'automne dernier, il a ressenti la nervosité attendue de n'importe quel jeune de 17 ans lors de son premier match de Division I.

Mais il avait aussi autre chose en tête : le premier match des Pionniers a eu lieu le 7 octobre – et les parents de Buium et une grande partie de sa famille sont israéliens. « Se réveiller ce matin-là n'a pas été facile », a déclaré Buium à la Jewish Telegraphic Agency ; tout au long de la journée, des SMS de sa famille et des nouvelles de l'attaque surprise du Hamas ont afflué.

« Nous avons tout de suite paniqué et ma mère nous a appelés immédiatement », a déclaré Buium, aujourd'hui âgé de 18 ans, à propos de lui et de son frère aîné, Shai, qui a également joué au hockey pour Denver. « Elle m'a dit : « Hé, voilà ce qui se passe. Nous ne savons pas tout, mais Israël a été attaqué, beaucoup de gens ont été tués et blessés ou pris en otage. » »

À l'autre bout du fil, leur mère Miriam, qui vit à San Diego, s'est montrée circonspecte. Elle savait qu'ils avaient un match important ce soir-là — « C'est leur premier match ensemble, et je ne voulais pas que ça les stresse trop », a-t-elle dit — et elle a essayé de leur faire comprendre que leurs proches allaient bien.

Cette connaissance, a déclaré Buium, l'a aidé à enfiler ses chaussures pour le match de 19 heures.

« Nous connaissions les principaux détails, mais le plus important, c'est qu'elle a dit qu'elle était presque sûre que toute notre famille était en sécurité et en bonne santé », a-t-il déclaré. « C'était donc la chose la plus importante pour nous, s'assurer que les personnes que nous aimons soient en sécurité. »

Au fil de la guerre et de la saison, Buium a essayé de rester au courant des nouvelles d'Israël tout en contribuant à son équipe, qui a remporté le championnat national en avril. Aujourd'hui, il espère offrir à sa famille israélienne une autre raison de célébrer pendant cette période difficile : il devrait être sélectionné parmi les 10 premiers au repêchage de la LNH vendredi.

Toute sa famille, dont huit proches venus d'Israël, est déjà arrivée à Las Vegas, où se déroulera la sélection. Ils seront avec lui à La Sphère lorsque son nom sera appelé.

« Je pense que le plus important pour moi est de voir notre famille venir d’Israël à Las Vegas pour être avec moi et avec le reste de ma famille », a déclaré Buium (prononcé « Boo-y-YUM », selon sa biographie universitaire). « Je ne pourrais jamais les remercier suffisamment pour tous les sacrifices qu’ils ont faits, pour tout ce qu’ils ont enduré pour venir aux États-Unis et être avec moi. »

Le chemin de Buium pour devenir l'un des meilleurs choix du repêchage de la LNH s'est déroulé à travers la ville côtière d'Ashdod, dans le sud d'Israël, d'où ses parents étaient originaires, jusqu'à San Diego, où ils ont déménagé en 1999, avant sa naissance. Lorsqu'ils sont arrivés aux États-Unis, a-t-il dit, ils n'avaient « aucune idée » de ce qu'était le hockey.

« Je crois que ma mère disait à Shai, entre guillemets, « sur mon cadavre » quand il voulait jouer », se souvient Zeev. « Ce n’était certainement pas dans leurs plans, et ils ne pensaient certainement pas que nous allions jouer, donc il a fallu beaucoup de persuasion. »

Miriam, qui a joué au basket-ball professionnel en Israël, a déclaré qu'elle ne connaissait rien au hockey jusqu'à ce que sa cousine invite la famille au tournoi de hockey pour jeunes de leur enfant. C'était la première fois que la famille Buium découvrait ce sport, qui n'est guère apprécié dans le climat méditerranéen d'Israël. « J'ai vu le match et je me suis dit : « Oh mon Dieu » », se souvient Miriam Buium.

À partir de là, Miriam et son mari, appelé Iuli, ont suivi un cours intensif de hockey alors que leurs trois fils sont tous tombés amoureux de ce sport. C'est devenu un travail à temps plein pour Miriam, qui a passé de nombreuses journées à gérer la logistique des obligations scolaires et de hockey de ses fils, de 6 heures du matin à minuit.

Le sport a même influencé l'endroit où vivaient les Buium. À un moment donné, les trois enfants jouaient dans un programme de hockey pour jeunes basé à El Segundo à Los Angeles, ce qui signifiait que la famille conduisait plus de deux heures pour aller et revenir des entraînements et des matchs plusieurs fois par semaine, les garçons faisant leurs devoirs et prenant leurs repas. dans la voiture. Finalement, le trajet était trop long, alors ils se sont rapprochés d'une heure de Los Angeles.

« Quand les gens me disaient : 'Tu es fou, tu vis à San Diego, tu vas jusqu'à El Segundo et Los Angeles, bla, bla, bla', j'ai répondu : 'Eh bien, je jouais avant'. » a raconté Miriam Buium. « Je sais ce que cela prend et si mes enfants veulent faire des efforts, je serai là pour eux. Je les aiderai autant que je peux.

Shai Buium est reconnaissant du soutien de ses parents – et dit que cela lui a appris ce que, à leurs yeux, signifie être Israélien.

« Je pense que nos parents israéliens nous ont élevés comme on le ferait en Israël », a déclaré Shai Buium à JTA. « C’est en travaillant dur qu’on obtient ce qu’on veut pour réussir. Il faut travailler très dur. Rien n’est facile, et c’est notre état d’esprit depuis toujours. »

Zeev Buium est tellement attaché à son identité israélienne qu'il la porte littéralement sur sa manche. Le défenseur a un tatouage sur son avant-bras gauche qui énumère les dates du calendrier hébreu de ses trois titres majeurs remportés : le Championnat du monde des moins de 18 ans 2023, le Championnat du monde junior de hockey sur glace 2024 et le titre NCAA de cette année.

« Tous les gars se font tatouer, et je me suis dit que j’avais quelque chose d’un peu plus spécial à faire », a déclaré Buium. « Je me suis dit que les lettres hébraïques avaient beaucoup plus de sens que de simples écritures ou des chiffres romains… J’aime évidemment être juif, j’aime tout ce qui s’y rapporte, alors je n’ai pas peur de le montrer. »

Buium a également déclaré que les origines israéliennes de sa famille sont au cœur de son identité juive et qu’il « a adoré chaque seconde, toutes les vacances… Nous savions vraiment ce que signifiait être juif ». Être le rare joueur de hockey dont les parents sont israéliens, dit-il, est également un sentiment spécial.

« En faisant ce que nous faisons avec le hockey, c'est assez unique et spécial pour nous de montrer à la communauté juive que peu importe votre culture, d'où vous venez ou qui vous êtes, vous pouvez faire ce que vous voulez », a ajouté Buium.

Ce sentiment de fierté n'a pas changé pour la famille depuis le 7 octobre, a déclaré Miriam.

«Je leur dis toujours de rester debout, la tête haute», a-t-elle déclaré. « Sois fier de qui tu es. Et ils le savent, et ils ne leur ont jamais enlevé un seul instant leur chai ou leur étoile de David.

Aujourd’hui, les frères Buium se démarquent non seulement par leur identité, mais aussi par leurs capacités. Shai a été sélectionné au 36e rang par les Red Wings de Détroit lors du repêchage de 2021 et a signé en avril un contrat d’entrée de trois ans qui débutera cet automne. (Leur frère aîné Ben, 23 ans, a également joué au hockey, mais n’a pas poursuivi ce sport au niveau professionnel.)

Buium devrait encore monter en grade lors du repêchage de vendredi après une première saison remplie de distinctions, notamment en étant nommé recrue de l'année et défenseur offensif de l'année de la National Collegiate Hockey Conference. Il est classé par ESPN comme le 6e espoir avant le repêchage.

Lorsque Buium fera le saut vers la LNH (il pourra continuer à jouer à l'université selon les règles du repêchage), il rejoindra une liste croissante de joueurs juifs, de la vedette des Oilers d'Edmonton Zach Hyman au défenseur des Rangers de New York Adam Fox. Si lui et Shai y parviennent tous les deux, ils rejoindront Jack, Luke et Quinn Hughes en tant que frères juifs qui jouent ensemble dans la ligue. Dans une récente entrevue après avoir assisté au deuxième match de la finale de la Coupe Stanley, Buium a déclaré qu'il considérait Quinn Hughes comme son modèle dans la LNH.

« Si je pouvais être un autre joueur de hockey juif dans la LNH et ouvrir la voie aux jeunes juifs et leur montrer que c'est possible, alors je serais très heureux et ce serait formidable pour moi et ma famille », a-t-il déclaré.

Et après une année au cours de laquelle Buium a enregistré la première saison de 50 points par un étudiant de première année de Denver en 40 ans, l'entraîneur David Carle a déclaré que le jeune défenseur avait mérité le battage médiatique.

« Je pense que c'est un immense honneur pour lui d'être considéré ainsi, et son jeu a montré qu'il mérite d'être repêché aussi haut qu'il le sera », a déclaré Carle aux journalistes le mois dernier. « Je ne pense pas qu'il y ait un joueur dans le repêchage qui ait un impact sur le jeu, d'un poste à l'autre, comme il le fait, avec combien de temps il passe sur la glace. »

Carle a ajouté : « Quelle que soit l’équipe qui le repêchera, elle obtiendra d’abord une grande personne et un excellent joueur de hockey. »

Shai a déclaré que son frère avait une « mentalité de gagnant » et « le plus haut niveau de compétition que j'ai vu chez un joueur ».

« Je ne dis pas cela seulement parce que c'est mon frère », a déclaré Shai. « Sérieusement, demandez à n'importe qui dans notre équipe, il a probablement le niveau de compétition le plus élevé de notre équipe. Et évidemment juste ses compétences, son QI au hockey. Tout se met en place quand vient le temps de jouer.

Cette saison, les frères ne feront plus partie de la même équipe (ou ligue), ce qui signifie qu'ils ne pourront probablement pas célébrer les fêtes ensemble comme ils le faisaient à Denver. Buium a déclaré que son emploi du temps de hockey exigeant – qui comprend souvent des matchs les vendredis et samedis – rendait difficile la célébration du Shabbat ou l'implication dans la vie juive sur le campus, ce qu'il aimerait changer.

Mais il a déclaré qu'il jeûne chaque année à Yom Kippour et qu'il s'absente de tous les entraînements ou matchs qui tombent pendant cette fête, une coutume qui a été renforcée par une expérience douloureuse que Shai a vécue au lycée, lorsqu'il a renoncé au jeûne, est monté sur la glace – et s'est cassé la cheville.

Pour Zeev, c'était un signe suffisant. « On ne plaisante pas avec ça », a-t-il dit.

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