« Comme une scène d'un film d'horreur » : la violence éclate à l'UCLA alors qu'un groupe pro-israélien tente de démanteler un campement

LOS ANGELES — Une nuit de semaine tranquille à UCLA a tourné au chaos après que des centaines de manifestants pro-israéliens sont descendus sur le campus et ont commencé à tenter de démanteler un campement pro-palestinien.

La violence a fait rage à l'extérieur du camp pendant près de trois heures – de 23 heures mardi environ à un peu avant 2 heures mercredi – avant que les policiers n'arrivent sur les lieux et ne commencent à les disperser.

Certaines violences semblent avoir été provoquées par un contingent pro-israélien. Portant des masques noirs ou des cagoules pour se couvrir le visage, ils ont lancé divers projectiles – des cônes de signalisation, du liquide infusé de gaz poivré, des poteaux et au moins un feu d'artifice – sur et par-dessus la clôture de fortune en contreplaqué et en acier séparant le campement du reste. du quadrilatère à l'extérieur du Royce Hall de l'école.

Le campement a résisté aux assauts et était toujours intact à 4 heures du matin, date à laquelle il ne restait plus que quelques dizaines de manifestants pro-israéliens – poussés à des centaines de mètres du camp par les forces de l’ordre. Mais un haut-parleur diffusant de la musique pour enfants israéliens a permis au camp de continuer à ressentir leur présence.

Ces scènes ont marqué les affrontements les plus violents entre manifestants pro-palestiniens et pro-israéliens au cours des six mois qui ont suivi le début de la guerre à Gaza. Cela a amené les manifestants pro-palestiniens à se demander pourquoi les forces de l’ordre avaient laissé passer des heures avant d’intervenir.

« C'était comme une scène d'un film d'horreur », a déclaré Kaia Shah, une chercheuse de troisième cycle qui assure la liaison avec les médias du camp, après que le chaos se soit calmé. « Nous avons été violemment attaqués pendant des heures et des heures. »

Shah a déclaré qu'elle ne disposait pas d'un décompte des personnes blessées ni d'une estimation du nombre d'étudiants se trouvant dans le camp. Mais elle a précisé que certains avaient été évacués vers l'hôpital.

Elle a déclaré que certains des assaillants semblaient être des adolescents – et non des étudiants de l'UCLA – et a souligné que le campement n'avait rien fait pour les inciter à la violence.

Contrairement à d'autres écoles où des campements ont surgi dans les universités au cours des deux dernières semaines, l'UCLA a adopté une approche largement non interventionniste depuis jeudi, lorsque les étudiants ont installé quelques douzaines de tentes devant Royce Hall avec une liste de revendications incluant le désinvestissement d’Israël.

Mais le chancelier de l'école, Gene Block, a déclaré mardi que le campement était «illicite» et que les étudiants qui refusaient de partir s’exposeraient à une suspension ou à une expulsion. Un appel à UCLA Hillel n’a pas été retourné avant la publication.

Les partisans d’Israël se rassemblent devant le campement de l’UCLA depuis presque aussi longtemps qu’il existe. Les anciens étudiants juifs de l’université publique sont légion et son campus se trouve au cœur du Westside de la ville, où des centaines de milliers de Juifs habitent.

Quelques manifestants pro-israéliens sont arrivés tous les soirs pour harceler le campement en jouant de la musique forte ou en parlant dans un porte-voix à l'extérieur. L’un de ces militants, connu sous le nom de « TheFlagGuy », vidéo publiée de ses efforts en ligne.

Une contre-manifestation organisée par le Conseil israélo-américain, qui a attiré des centaines de personnes dimanche, était la seule manifestation officielle. Un écran de projection a été installé pour afficher les visages des otages pris le 7 octobre, et de la musique pop israélienne forte a été diffusée sur des haut-parleurs pendant des heures.

La scène de ce jour-là est également devenue violente, mais seulement de manière sporadique – des coups de poing lancés ici et là. Mardi soir, c’était une autre histoire : une mêlée qualifiée d’« anarchie » par un journaliste d’une chaîne locale.

Shah a déclaré que des foules de manifestants pro-israéliens se sont présentées au camp et ont commencé à tenter de démolir le mur. Lorsque les agents de sécurité du camp ont tenté de les arrêter, ils ont été frappés avec du gaz poivré ou du spray anti-ours, a-t-elle déclaré.

Peu de temps après, les manifestants ont commencé à lancer des objets dans le camp. Elle a déclaré qu'elle pensait que quatre feux d'artifice au total avaient été lancés au cours de la nuit et que quelques étudiants à l'intérieur du camp avaient été brûlés lors de leur explosion.

« Je ne pensais pas que cela dégénérerait à ce niveau », a déclaré Shah, 23 ans, ajoutant qu'elle avait appelé le 911 mais qu'elle n'avait pas réussi à joindre un répartiteur.

Alors que les hélicoptères de diffusion locaux et nationaux survolaient la situation, leurs journalistes se demandaient à voix haute pourquoi les forces de l'ordre étaient introuvables.

Les déclarations de l'université et de la maire de Los Angeles, Karen Bass, ont ajouté à la confusion, indiquant que la police était sur place.

Shah a déclaré qu'elle avait vu une voiture de police – elle ne savait pas quelle agence – se présenter pour ensuite repartir. La sécurité du campus était également présente à un moment donné, a-t-elle expliqué, pour ensuite quitter les lieux lorsque la violence s'est intensifiée.

Ceci est une histoire en développement.

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