Un restaurant palestinien a été confronté à un flot d’abus en ligne : ses propriétaires ont donc organisé un Shabbat pour 1 300 invités

Début janvier, un post insolite a commencé à circuler sur Instagram.

« Dans un esprit d’unité et de compréhension, nous invitons tous nos incroyables voisins, en particulier nos voisins juifs, à un dîner de Shabbat sincère », indique le message, créé par Abdul Elenani et Ayat Masoud, les mari et femme propriétaires d’Ayat. , une chaîne de restaurants palestinienne implantée dans tout New York. « Créons un espace où les différences nous unissent, où les conversations circulent librement et où les liens se nouent. »

L’invitation était un pari. Depuis l’ouverture de la dernière succursale d’Ayat en décembre, quelques mois après l’attaque du Hamas contre Israël le 7 octobre, Elenani et Masoud ont fait l’objet de commentaires en ligne au vitriol et même de menaces de mort en raison de leur farouche opposition à l’invasion de Gaza par Israël. Quand j’ai vu le message pour la première fois, je me suis demandé si les personnes qui avaient fustigé Ayat dans les groupes Facebook et sur les plateformes d’avis sur les restaurants profiteraient de l’occasion pour se présenter en personne.

Puis, alors que la publication accumulait des milliers de likes, j’ai commencé à réfléchir à la manière dont le couple pourrait organiser un événement qui prenait rapidement de l’ampleur. Le lieu d’Ayat où le dîner devait avoir lieu est une modeste devanture de magasin située dans le quartier sud de Brooklyn, Ditmas Park. Combien de « voisins incroyables » le restaurant pourrait-il réellement accueillir ?

De telles inquiétudes se sont révélées infondées vendredi dernier, lorsqu’une foule (pour la plupart) ordonnée de plusieurs centaines de personnes est descendue à Ayat pour célébrer le Shabbat, montrer le soutien des Juifs à la politique anti-occupation du restaurant et affirmer que – du moins à Brooklyn – la coexistence entre juifs et musulmans est une réalité, pas une chimère.

« J’espère que les gens réalisent qu’ils peuvent simplement s’entendre ensemble », a déclaré Elenani, présidant un copieux buffet dans un coupe-vent orange. « J’espère que nous avons assez de nourriture, honnêtement. »

Les invités attendaient pour entrer dans le restaurant dans une file qui s’étendait autour du pâté de maisons. Photo par Irène Katz Connelly

Pour les New-Yorkais avides de nourriture palestinienne, Ayat n’est pas un nouveau nom. Elenani et Masoud ont ouvert le restaurant, qui compte désormais six succursales, en 2020. Notamment, Ayat n’est même pas leur travail principal. Masoud, 33 ans, est avocat, tandis qu’Elenani, 30 ans, possède également une entreprise de construction et une chaîne de cafés. (L’ouverture d’Ayat n’était pas non plus leur première expérience qui faisait la une des journaux : en 2019, ils ont acquis une notoriété locale pour la décision peu orthodoxe, mais pas illégale, d’installer un cheval de compagnie dans leur cour de Staten Island.)

Ayat a toujours servi l’activisme aux côtés de recettes provenant des parents nés à Jérusalem de Masoud. Des peintures murales à plusieurs endroits montrent la mosquée Al-Aqsa de Jérusalem gardée par des soldats israéliens, tandis que la section fruits de mer du menu est intitulée « Du fleuve à la mer ». La page Instagram du restaurant alterne entre des plats à tartiner alléchants et des appels aux abonnés pour qu’ils « défendent Gaza ».

Dès la création du restaurant, ses propriétaires ont été critiqués pour leur position politique sans vergogne. Mais après le 7 octobre, Ayat a reçu un déluge de notes d’une étoile sur les plateformes d’évaluation des restaurants. L’ouverture du restaurant Ditmas Park a secoué le groupe Facebook du quartier, certains accusant le restaurant de promouvoir un langage « génocidaire », tandis que les défenseurs d’Ayat ne tarissaient pas d’éloges sur la nourriture. Sur la page Instagram d’Ayat, un utilisateur a promis de « faire sauter et massacrer tout ce qui vous concerne ».

« Pas d’animosité entre les gens »

La soirée a commencé sous une tente avec un service de Shabbat marocain dirigé par la chanteuse Laura Elkeslassy et d’autres membres d’un collectif qui dirige le culte séfarade et mizrahi à New York. À la fin du service, la tente était pleine à craquer. Des centaines d’invités en keffieh et en kippot ont salué leurs amis en hébreu et en anglais alors qu’ils formaient une file qui s’est finalement étendue autour du pâté de maisons. Beaucoup étaient membres de groupes progressistes comme Juifs pour la justice raciale et économique (dont les membres en gilets jaunes assuraient également le contrôle des foules), Jewish Voice for Peace et IfNotNow. Des responsables du gouvernement de la ville, dont le contrôleur Brad Lander et un membre progressiste du conseil Shahana Hanif, ainsi que des célébrités juives locales comme Abby Stein, ont parcouru la file en se serrant la main.

Dans un moment politique tendu où l’armée israélienne a tué plus de 25 000 habitants de Gaza, plus de 100 Israéliens restent otages du Hamas et où les manifestations pour le cessez-le-feu ont envahi les villes du monde entier, de nombreux invités ont vu l’événement comme un moment de solidarité indispensable. « J’ai eu les larmes aux yeux quand je l’ai vu », a déclaré Jasper, 24 ans, à propos de l’invitation d’Ayat.

Sally Charnow, 68 ans, professeur d’histoire à l’université Hofstra, a déclaré qu’elle avait entendu parler du dîner dans sa synagogue et qu’elle s’était dit : « Bien sûr que je viens ! Elle discutait avec Ora Wise, 42 ans, chef et militante née en Israël, qui a déclaré que la réaction contre Ayat était typique d’une attitude plus large à l’égard de la nourriture et de la culture palestiniennes.

« Chaque fois que les chefs et les restaurants palestiniens sont résolument palestiniens, cela est qualifié de « politique » d’une manière que les Israéliens ou les Juifs américains ne le sont pas », a déclaré Wise.

Alors que la file d’attente avançait lentement vers la porte d’Ayat, les invités qui avaient déjà mangé émergeaient avec des morceaux de challah, provenant de la boulangerie Gordo’s Heimishe à Crown Heights, pour ceux qui attendaient encore. Les employés du supermarché voisin d’Ayat surveillaient les lieux tandis que le clarinettiste klezmer Michael Winograd donnait un concert impromptu sur le trottoir. Un passant qui avait du mal à se frayer un chemin à travers la foule a crié : « Très bien, maintenant, fais de la musique mexicaine ! »

Au moment où j’ai atteint la porte d’Ayat, le bénévole de JFREJ faisant office de videur avait enregistré 279 personnes entrant dans le restaurant. (Elenani a déclaré plus tard que 1 300 personnes étaient présentes.) À l’intérieur, les invités se déplaçaient lentement le long d’un buffet composé de houmous, de baba ghanoush, de poulet et de mansaf, un plat levantin d’agneau cuit dans du yaourt fermenté. Une challah aux graines de pavot à moitié démolie s’étendait sur toute la longueur d’une table entière, et des étrangers se présentaient autour des tables bondées.

Haris Khan, un organisateur de la communauté musulmane qui a grandi dans le sud de Brooklyn, a déclaré qu’il espérait que le dîner montrerait que l’opposition palestinienne aux actions d’Israël n’est pas motivée par l’antisémitisme. « J’espère que des événements comme celui-ci continueront de montrer qu’il n’y a pas d’animosité entre les gens », a-t-il déclaré. « Il n’y a que des violations des droits humains contre lesquelles nous devons tous nous opposer. »

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Alors que les assiettes vides commençaient à s’accumuler, Elkeslassy a dirigé un cercle de chant inspiré des traditions syriennes. Trois heures après qu’Ayat ait ouvert ses portes, les chants devenaient forts et les retardataires remplissaient encore les assiettes tandis qu’Elenani et Masoud, l’air épuisés, reprenaient leur souffle sur des chaises en plastique.

Ellen Lippmann, rabbin et résidente de Ditmas Park, espérait que le dîner amènerait les critiques d’Ayat à réévaluer leur hostilité envers le restaurant. « J’espère qu’ils apprendront qu’il est possible pour les gens de se tenir ensemble sur le trottoir », a-t-elle déclaré. « Il est possible que les Palestiniens, qui pourraient être très en colère contre les Juifs, proposent à la place un dîner de Shabbat. »

Reste à savoir si cela pourrait réellement se produire. Les participants à qui j’ai parlé soutenaient déjà la politique d’Ayat – en d’autres termes, Elenani et Masoud n’avaient pas vraiment conquis les ennemis. Mais lorsqu’on lui a demandé s’il pensait que le dîner pourrait endiguer les abus en ligne, Elenani a répondu que cela n’avait pas d’importance.

« Tant que nous faisons quelque chose de positif dans le monde, c’est tout ce qui m’importe », a-t-il déclaré. « Quoi qu’il en ressorte, cela ne dépend pas de moi. »

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